KHERSON, Ucrânia (AP) – Quando cerca de 100 soldados russos invadiram o Parque Lilac de Kherson na manhã de 1º de março, Oleh Shornik era um dos cerca de 20 voluntários ucranianos levemente armados que não tiveram chance contra eles.

Os militares da Ucrânia não estavam à vista e as tropas russas em veículos blindados entraram facilmente no bairro de Shumensky, abrindo fogo e enviando estilhaços para todos os lados, disseram testemunhas. Civis caminhando para o trabalho foram atingidos na batalha curta e feroz. Os voluntários, escondidos entre as árvores do parque, foram abatidos tão rapidamente que nem conseguiram jogar os coquetéis molotov que haviam preparado.

“Eles não tiveram tempo de fazer nada”, disse Anatolii Hudzenko, que estava dentro de sua casa ao lado do parque durante o ataque, em entrevista à Associated Press.

Deixados aparentemente por conta própria, os voluntários civis caíram rapidamente. Um dia depois, Kherson também.

Milhares de soldados russos, vindos da península da Criméia em 24 de fevereiro, capturaram a cidade no rio Dnieper tão rapidamente que muitos moradores dizem que se sentiram abandonados pelos militares ucranianos e sua rápida retirada, deixando a cidade sem uma defesa adequada.

Mas a resistência condenada em Lilac Park foi um ato fútil e precoce de resistência ao que se tornou uma sangrenta ocupação russa de Kherson? Foi devido à retirada apressada dos militares ucranianos para que pudessem se reagrupar para lutar outro dia – na verdade, retomando a cidade em novembro? Ou foi o resultado de uma traição de altos funcionários da segurança ucraniana que colaboraram com Moscou?

É possível que tenha sido uma combinação de tudo isso.

Agora que a Rússia recuou de Kherson após a contra-ofensiva da Ucrânia no sul, os moradores querem saber por que as forças de Moscou conseguiram invadir a cidade com tanta facilidade.

“Há mais perguntas do que respostas para esta história”, disse Svetlana Shornik, pela primeira vez diante do túmulo de seu ex-marido porque os russos bloquearam o acesso ao cemitério enquanto ocupavam a cidade.

Além dos voluntários mortos no parque, cerca de cinco outros foram mortos naquele dia em uma rotatória próxima.

As famílias dos mortos dizem que há meses tentam em vão obter informações dos militares e do governo para que possam ter algum fechamento sobre a morte de seus entes queridos.

“Eu sei muito pouco”, disse Nadiia Khandusenko, contando os poucos fatos que ela sabe sobre a morte de seu marido, Serhii, que também foi morto em Lilac Park.

Enxugando as lágrimas, Shornik disse à AP que acredita que seu ex-marido provavelmente sofreu nos minutos finais porque uma autópsia revelou que o policial aposentado de 53 anos foi baleado no pulmão. Os corpos permaneceram no terreno manchado de sangue do parque por três dias porque os russos não permitiram que fossem enterrados, disseram moradores.

“Eles são heróis”, disse Shornik. “Eles estavam praticamente defendendo (a cidade) com as próprias mãos”, disse ela.

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A Força de Defesa Territorial da Ucrânia começou a operar pouco antes da invasão russa. Uma milícia voluntária sob o comando do Ministério da Defesa, era formada por civis, reservistas em tempo parcial e ex-soldados para lutar ao lado dos militares regulares.

Apesar da falta de treinamento e equipamento, os voluntários desempenharam um papel crucial na guerra e foram um dos principais motivos pelos quais Kyiv não foi ocupada, disse Mykhailo Samus, fundador da New Geopolitics Research Network, um think tank ucraniano.

“Quando um grupo de sabotagem (russo) entra em uma cidade, eles esperam ver civis, mas encontraram muitas pessoas com armas Kalashnikov e foi um desastre para os russos”, disse Samus.

Voluntários civis não conseguiram conter as forças russas de Kherson, uma cidade portuária com uma população pré-guerra de 280.000 habitantes que abriga uma indústria de construção naval.

Kherson fica ao norte da Crimeia, que a Rússia anexou ilegalmente em 2014. Quando a Ucrânia controlava a cidade, ela conseguiu cortar a água doce da península, e o presidente russo, Vladimir Putin, falou da necessidade de restaurar o abastecimento de água como um dos motivos para invadir .

Plana e pantanosa, a região de Kherson tem poucas florestas ou outras barreiras naturais para deter os tanques e tropas da vizinha Crimeia, que abriga a frota e as bases aéreas da Rússia no Mar Negro.

Além disso, autoridades ucranianas, como o prefeito de Kherson, Ihor Kolykhaev, disseram ao jornal Ukrainska Pravda em maio que o fracasso em destruir as principais pontes que levam às regiões de Kherson e Zaporizhzhia foi um erro que ajudou os russos, embora ele tenha enfatizado que não era militar.

Enquanto isso, os militares em menor número da Ucrânia se retiraram de Kherson para a cidade de Mykolaiv, no sul, disse o major Oleksandr Fedyunin, porta-voz militar.

Essa retirada “garantiu a capacidade de sobrevivência das tropas e não permitiu que o inimigo ganhasse superioridade de fogo no ar”, disse Bohdan Senyk, porta-voz do exército.

A rápida captura de Kherson levantou questões sobre se os colaboradores ucranianos ajudaram na invasão russa.

“A Rússia teve seus agentes infiltrados nas forças de segurança ucranianas, e a limpeza em Kyiv foi lenta e ineficiente”, disse Orysia Lutsevych, chefe do fórum da Ucrânia no think tank Chatham House, com sede em Londres. “O custo dessa traição foi uma grande perda humana.”

Em 1º de abril, o presidente Volodymyr Zelenskyy demitiu dois altos funcionários da agência de segurança doméstica SBU da Ucrânia, incluindo o chefe da filial regional de Kherson, retirando seu posto de generais por violar seu juramento militar de lealdade. Ele os chamou de “anti-heróis” e disse que “tinham problemas para determinar onde fica sua pátria”.

Ele acrescentou: “Não tenho tempo agora para lidar com todos os traidores, mas todos enfrentarão punição”.

Além disso, um assessor de um desses funcionários da SBU foi preso e enfrenta processo por supostamente entregar mapas de campos minados e ajudar a coordenar ataques aéreos russos que ajudaram as forças de Moscou, disse Oleksandr Samoilenko, chefe da legislatura regional de Kherson.

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A aquisição russa de Kherson – a única capital regional a cair na guerra – deu início a uma dura ocupação de oito meses que viu uma resistência feroz de seus civis remanescentes, incluindo ataques contra oficiais instalados por Moscou, bombas plantadas e outras ameaças. Moscou introduziu o rublo, montou redes de celulares russas e cortou a TV ucraniana na área. Protestos de rua foram proibidos.

Como em outras áreas ucranianas que a Rússia tomou, funcionários que se recusaram a cooperar foram sequestrados, incluindo o prefeito de Kherson, Kolykhaev. Os moradores alegam que foram confinados, espancados, chocados, interrogados e ameaçados de morte em pelo menos cinco locais na cidade e outros quatro na região.

A região foi uma das quatro anexadas ilegalmente por Moscou em setembro, embora suas tropas tenham sido forçadas a se retirar semanas depois, quando os ucranianos intensificaram seus ataques com mísseis fornecidos pelos EUA e cortaram as linhas de abastecimento dos russos. As forças em retirada deixaram para trás minas e armadilhas, lojas e restaurantes fechados e uma população traumatizada.

No Parque Lilás, um pequeno memorial homenageia os voluntários que ali tombaram. Coroas de flores estão presas a algumas árvores, com algumas rosas amarelas e uma placa montada com uma cruz e uma pequena bandeira ucraniana no topo.

Diz: “Em 1º de março de 2022, combatentes da Defesa Territorial foram levados para o céu”.

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Acompanhe a cobertura da AP sobre a guerra na Ucrânia em



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