Os pigmentos de antocianina que percebemos como vermelho e roxo em cornisos, sumagres ou carvalhos vermelhos, no entanto, não estavam escondidos. Eles são produzidos no outono, produtos de uma alteração química envolvendo um aumento da concentração de açúcares nas folhas.

Então – não importa a cor, mas muito cedo para o nosso gosto – a folhagem da maioria das árvores decíduas levanta vôo. O momento do grande evento é determinado pela mudança química na pequena zona de abscisão, uma faixa estreita de células na base de cada pecíolo, ou caule da folha, onde se liga ao caule ou ramo.

“Nada disso aconteceria sem os hormônios vegetais”, disse Day.

Qual hormônio está em ação na queda das folhas? Não o ácido abscísico, aquele que “zona de abscisão” parece implicar. Esse hormônio diz à planta para formar as escamas dos brotos, interromper certos aspectos do crescimento antes da dormência e até mesmo manter a semente dormente até o momento certo para a germinação, disse o Dr. Day.

Agora é entendido que o etileno – mais conhecido por seu papel no amadurecimento de frutas – é o catalisador. (Frutas e flores, com suas próprias zonas de abscisão especializadas e tempo, também são influenciadas pelo etileno sobre quando cair.)

“Ele começa a quebrar as membranas celulares e formar esta zona onde a folha eventualmente pode simplesmente cair”, disse o Dr. Day, “selando-se e deixando uma cicatriz nas plantas lenhosas”. Uma fina camada de cortiça se forma para evitar a perda de água e invasões de fungos.



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