As etiquetas acionam sensores, como o que a Sra. Yen montou acima de sua bandeja de bolotas. Cada bolota foi pintada com faixas coloridas para indicar sua espécie: carvalho vermelho, carvalho bur, carvalho preto, carvalho branco, carvalho branco pântano, carvalho escarlate, carvalho pinho, carvalho salgueiro. Os carvalhos vermelhos já são abundantes na região, mas as outras espécies chegaram apenas recentemente ou devem chegar, já que o aumento das temperaturas empurra suas cordilheiras para o norte.

Se essas árvores serão bem-sucedidas nessa migração em câmera lenta – e eventualmente enfeitarão novas paisagens com sua presença nobre, sequestradora de carbono, provedora de abrigo e nutridora da vida selvagem – será uma função de incontáveis ​​encontros entre um rato ou uma ratazana e uma bolota.

O animal pega a noz? Em caso afirmativo, a noz é consumida imediatamente ou guardada para mais tarde? Onde o animal o armazena? Com que frequência eles não voltam, seja porque esquecem o local ou – como costuma acontecer com criaturas do tamanho de uma mordida em uma floresta cheia de predadores famintos – porque são comidos primeiro, dando assim à bolota a chance de germinar?

“As pessoas veem que uma floresta está se regenerando”, disse Mortelliti. “Mas o que as pessoas não veem é que a floresta está se regenerando por decisão dos pequenos mamíferos.”

Nos locais de estudo do Dr. Mortelliti, cada um desses encontros é documentado. Como um rato ou ratazana se aproxima de uma bandeja carregada de bolotas; um sensor lê seu microchip, identificando o animal; uma câmera ativada por movimento captura o momento, registrando qual noz eles pegaram. Ao longo desta temporada, disse Yen, ela produziria mais de 1.800 bolotas.



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