Ainda assim, uma taxa de reciclabilidade de 91% não é 100% e, nos últimos anos, a indústria de embalagens investiu milhões de dólares na redução – ou, mais quixotescamente, na eliminação – de mais desperdício do processo de fabricação de caixas. Em 2021, uma empresa britânica chamada Notpla (lema: “Fazemos as embalagens desaparecerem”) lançou uma linha de caixas revestidas com um produto de algas marinhas compostável; A Ecovative Design, uma start-up do estado de Nova York, está experimentando embalagens à base de cogumelos. Novas abordagens, ambas e, com o tempo, as caixas à base de plantas podem complementar suas contrapartes de papelão. Mas, como os cientistas de embalagens Tom Corrigan e Marcia Popa me disseram quando visitei seu laboratório no campus da 3M em Saint Paul, Minnesota, a escala é o maior obstáculo: as árvores são grandes. Cogumelos são pequenos. Você teria que colher um número prodigioso de micélio para rivalizar com a produção de uma fábrica de celulose.

“O papel é muito mais, bem, disponível”, disse Popa.

“A infraestrutura está pronta”, concordou seu colega.

Corrigan é magro e alto; com sua efusividade desprotegida e cabelos ruivos e despenteados, ele lembra um professor de ciências do ensino médio. Alguns anos atrás, ele me disse, ficou “completamente obcecado pela ideia de usar papel para ajudar a fazer embalagens mais adaptáveis” – uma versão baseada em fibra do Bubble Wrap, essencialmente, que poderia ajudar a reduzir a quantidade de ar morto em um pacote. O material teria que ser fino o suficiente para transportar e expansível, a fim de preencher o espaço em uma caixa, evitando que o objeto protegido batesse dentro dela. Por fim, ele encontrou sua inspiração em um livro sobre a arte japonesa do kirigami, uma forma de origami que incorpora corte e fatiamento. “Um quatro de julho”, lembrou ele, “fui para a rede no meu quintal e esbocei um monte de conceitos”, baseando os esboços nos desenhos que ele tinha visto no livro kirigami. “E o que percebi foi que, se você fizesse as perfurações certas, poderia obter embalagens de papel que se expandiriam e contrairiam exatamente como um acordeão.”

Durante meses, Corrigan, Popa e uma pequena equipe criaram o protótipo do material, que foi lançado no início deste ano pela 3M sob o nome de Cushion Lock. “Às vezes era apenas eu com um estilete X-acto, e às vezes eu usava um programa CAD e cortava a laser aqui no laboratório”, disse Corrigan. “Tratava-se de aperfeiçoar o padrão e a proteção.” Como parte de seu regime de teste, a equipe de Corrigan envolveria objetos aleatórios em Cushion Lock e os jogaria de várias alturas. Corrigan me entregou um carretel de Cushion Lock. Comprimiu-se com tanta fluidez como se fosse feito de água. “É distribuído como um rolo de papel denso, certo?” disse Corrigan. “Mas pode expandir até 60 vezes o seu volume. Então você está economizando uma tonelada de espaço de armazenamento.”

Oficialmente, A 3M posicionou a trava de almofada como auxiliar de embalagem e não como embalagem propriamente dita; não tem capacidade de empilhamento nem rigidez e, portanto, nenhuma proteção contra esmagamento. Mas Corrigan e Popa me disseram que poderiam imaginar outras aplicações: com a adição de um forro de papelão, o Cushion Lock pode se tornar uma bolsa ou envelope leve e reciclável, capaz de se adaptar a objetos inquebráveis ​​como roupas com uma exatidão que uma caixa não seria capaz de corresponder.



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