MIDLOTHIAN, Texas – No relato bíblico do milagre dos pães e peixes, Jesus usa dois peixes e cinco pães para alimentar uma grande multidão. A pequena quantidade de comida se multiplica sobrenaturalmente para satisfazer 5.000 pessoas que se reuniram para ouvi-lo falar perto do Mar da Galileia.

Reencenar aquela cena para a televisão pode ser visto como um milagre em si: 9.000 extras se reuniram ao longo de três dias em um acampamento do Exército de Salvação ao sul de Dallas neste verão. Eles não eram atores pagos, mas devotos do programa de televisão que estavam fazendo. Muitos deles viajaram de todo o país para enfrentar o calor do Texas, uma recompensa por doar até US $ 1.000 cada para financiar o show.

“The Chosen”, uma série de televisão de sucesso surpresa, é anunciada como o primeiro programa de várias temporadas sobre a vida de Jesus – e um dos maiores projetos de mídia com financiamento coletivo já produzidos. A terceira temporada do programa começará a ser transmitida online em meados de dezembro.

Concebida por um criador pouco conhecido, sem grandes estrelas e financiada principalmente, a princípio, por meio de pequenas contribuições sem o apoio de um estúdio de Hollywood, a série começou em um obscuro aplicativo proprietário e agora é distribuída gratuitamente. Seu IP tem 2.000 anos. Mas, apesar das grandes probabilidades, a série dramática baseada na fé se tornou um fenômeno genuíno em muitas partes da cultura cristã, atraindo um fervoroso fandom ecumênico enquanto permanece quase invisível para os outros.

Globalmente, 108 milhões de pessoas assistiram pelo menos parte de um episódio de “The Chosen”, de acordo com uma análise preparada a pedido de seus produtores por Sandy Padula, uma consultora independente. O programa agora também é transmitido em plataformas como Peacock, Amazon Prime Video e, a partir desta semana, Netflix. Os produtores anunciaram recentemente que a terceira temporada do programa também estaria disponível em um novo aplicativo “The Chosen”.

Os dois primeiros episódios da terceira temporada do programa estrearam juntos nos cinemas em 18 de novembro e arrecadou mais de US$ 8 milhões, ficando em terceiro lugar nas bilheterias do fim de semana, atrás dos filmes convencionais exibidos em mais cinemas. Um lançamento teatral limitado de um especial de Natal no ano passado foi estendido semanas além de sua exibição planejada e superou US $ 13,5 milhões em vendas de ingressos – uma fração da bilheteria dos filmes convencionais de Hollywood, mas um recorde para a Fathom Events, uma grande distribuidora especializada em em eventos especiais e exibições de curta duração.

O show apareceu pela primeira vez em 2019, mas não foi até a pandemia de coronavírus que encontrou seu público. As duas primeiras temporadas são oito episódios cada.

Quando a grande igreja evangélica de Felicia Maize nos subúrbios de Dallas fechou temporariamente em março de 2020, amigos enviaram mensagens de texto para ela e sua família pedindo que sintonizassem.

“Esse Jesus pisca os olhos”, a Sra. Maize lembra que um amigo lhe disse. Ele não era um personagem rígido e distante de uma pintura antiga; ele era identificável, como um melhor amigo, disse ela. Alguns episódios, eles foram fisgados. O programa se espalhou entre o grupo de amigos de boca em boca e “susteve a todos”, disse ela. “Nós empanturramos Jesus.”

A Sra. Maize tinha ido ao set do Texas com seu marido e dois filhos, que ficaram sob o sol forte da tarde esperando para serem chamados para as câmeras. “Não somos mornos!” ela disse alegremente, um referência ao Livro do Apocalipseo aviso de contra a fé morna e uma descrição de seu fandom ardente.

Parte do acampamento era um playground compatível com o Instagram, onde os extras passavam seu tempo de inatividade posando com recortes em tamanho real de membros do elenco e navegando em uma grande loja de presentes. Outras áreas foram transformadas na Galiléia do primeiro século, incluindo uma réplica da cidade litorânea de Cafarnaum, onde os Evangelhos descrevem Jesus frequentando a sinagoga e curando pessoas.

A série é baseada nos quatro Evangelhos, que acompanham Jesus desde seu nascimento em um estábulo até sua ressurreição após ser crucificado pelo Império Romano. Mas o criador e diretor do programa, Dallas Jenkins, um cristão evangélico, desenvolveu novas e elaboradas histórias e personalidades para as pessoas ao redor de seu personagem central.

O Jesus de “The Chosen” é sereno, carismático e íntimo – algo como um terapeuta itinerante. No mundo de “The Chosen”, Maria Madalena é alcoólatra e vítima de agressão sexual. Mateus, o discípulo cobrador de impostos, é retratado como no espectro do autismo, e o discípulo Pequeno Tiago tem uma deficiência física que se expressa como mancando. (O ator que interpreta o pequeno James, Jordan Walker Ross, tem escoliose e paralisia cerebral leve.)

A tática do Sr. Jenkins de expandir os personagens em torno de Jesus significa que há material suficiente para preencher as sete temporadas planejadas e novos enredos suficientes para justificar o medo de “spoilers” em uma das narrativas mais conhecidas da história humana. O show inclui relacionamentos complexos, suspense, intriga política e momentos emocionais carregados.

Ryan Swanson e Tyler Thompson, que escrevem com Jenkins, listam influências como “Game of Thrones”, “The Wire”, “Battlestar Galactica” e “Star Trek” – o último porque é sobre “um capitão e cerca de 12 outros pessoas”, disse Swanson.

O fato de “The Chosen” aspirar a uma qualidade secular de prestígio na TV é parte de seu apelo para um público que se resignou a produtos de entretenimento que muitas vezes são imitações menores de sucessos convencionais. Muitos fãs dizem que os valores de produção do programa os atraíram. “Foi muito menos extravagante do que estou acostumado a ver”, disse Luke Burgis, um escritor católico que escreveu um ensaio intitulado “Por que amamos tanto ‘The Chosen’” no ano passado para a revista evangélica Christianity Today. Ele geralmente evita a mídia cristã, disse ele, mas o programa é “como qualquer coisa que eu encontraria na Netflix”.

Neal Harmon, cofundador da Angel Studios, distribuidora das duas primeiras temporadas, diz que a série foi seu primeiro grande sucesso: “O que ‘House of Cards’ foi para a Netflix, ‘The Chosen’ foi para a Angel Studios,” ele disse. . (Como equipe de marketing, o Sr. Harmon e seu irmão, Jeff, estão por trás de campanhas publicitárias virais para produtos como o Squatty Potty e o Poo-Pourri.)

Há muitos relatos de telespectadores céticos que inesperadamente terminam em lágrimas ao assistirem a cenas como a do primeiro episódio, em que Jesus se aproxima de uma devastada Maria Madalena, a quem ele nunca conheceu. “Não temas, porque eu te resgatei”, ele diz a ela, olhando profundamente em seus olhos. “Eu te chamei pelo nome”, continua ele. “Você é meu.” A trilha sonora sobe.

O show também pode beirar o brega, com personagens da Bíblia usando frases como “não muito surrado” e “entrarei em contato”. Mas o que chama a atenção são os inúmeros momentos em que Jesus faz uma pausa no que está fazendo para testemunhar e nomear a luta de um personagem, mesmo que não resolva o problema. “Estou vendo você”, ele diz à esposa de um de seus discípulos. “Eu sei que não é fácil estar em casa quando seu marido está fora fazendo tudo isso.”

O título “O Escolhido” pode ser interpretado como referindo-se ao próprio Jesus, seus discípulos ou mesmo qualquer um de seus seguidores – incluindo aqueles que assistiram a um programa de televisão sobre ele em 2022.

“Acho que é isso que está em toda a série: Jesus é um Deus pessoal”, disse Jenkins. O Sr. Jenkins cresceu com uma visão íntima de como seria para um pedaço da cultura pop cristã explodir no mainstream: ele é filho de Jerry B. Jenkins, que co-escreveu a série best-seller “Left Behind” de thrillers apocalípticos cristãos.

O Sr. Jenkins conta com um painel de um cristão evangélico, um estudioso católico e um rabino messiânico para consultar os roteiros. Mas as controvérsias surgem ocasionalmente. Durante a segunda temporada, o Sr. Jenkins abordou as acusações de blasfêmia sobre questões, incluindo a descrição da “recaída” de Maria Madalena no pecado depois de ser salva.

Para muitos telespectadores, o apelo do programa é que ele é incisivamente não político.

“Você não pode infundir a política americana na Judéia do primeiro século”, disse Erin Moon, uma podcaster evangélica em Birmingham, Alabama, que recomendou o programa a seus ouvintes. “Há algo muito puro, ou focado, que você não está vendo em muitas igrejas americanas agora.”

“Apenas pregue o Evangelho” é um clichê entre alguns cristãos cansados ​​de litigar batalhas culturais e políticas em espaços espirituais, disse Moon. Mas, na opinião dela, “The Chosen” consegue.

“The Chosen” é “meu programa de TV literalmente favorito”, disse ela. “É sobre isso que eu evangelizo.”

Jonathan Roumie, que interpreta Jesus na série, desempenhou o mesmo papel em três curtas-metragens dirigidos por Jenkins. Como a maioria dos atores do programa, ele também parece ter nascido no Oriente Médio: seu pai é egípcio.

Para alguns espectadores, é difícil não confundir o Sr. Roumie com seu papel de filho de Deus.

O ator, de certa forma, assumiu o papel de líder espiritual. Ele tem uma parceria com o Hallow, um aplicativo católico de meditação e oração que também trabalhou com celebridades como Mark Wahlberg e Brett Favre. Na primavera, ele colaborou em uma produção Hallow com Jim Caviezel, que interpretou Jesus em “A Paixão de Cristo”, dirigido por Mel Gibson. (Os dois homens nunca se encontraram pessoalmente, disse Roumie, brincando que “o universo pode implodir”.)

Nos primeiros meses da pandemia, o Sr. Roumie liderou uma sessão diária de oração no Instagram, rezando o Terço da Divina Misericórdia e o Rosário para milhares de pessoas. Sintonizar as orações “tornou-se parte da minha rotina”, disse Anusha Jebanasam, moderadora de uma página de fãs no Facebook para Roumie.

O Sr. Jenkins, a outra cara do programa, apresenta os episódios online e interage frequentemente com os fãs; ele é frequentemente reconhecido em público. O fato de o programa ser financiado coletivamente significa que muitos espectadores se sentem pessoalmente envolvidos em seu sucesso e se veem como parte de uma comunidade. Quando o Sr. Jenkins posta nas mídias sociais sobre um evento de streaming, ele disse, “as pessoas respondem nos comentários: ‘Não posso ir, vou estar no estudo da Bíblia..’”

Em junho, a Sra. Jebanasam viajou de sua casa em Sydney, Austrália, para atuar como figurante no set no Texas.

“Todas essas 5.000 pessoas aqui são novos amigos”, disse Lori Mejaly, uma católica de Detroit que estava sentada em uma mesa dobrável durante um intervalo com George Pechulis, um batista de Wyoming que ela havia acabado de conhecer. “Estamos todos debaixo de um só Deus.”

Para se preparar para a gravação, Pechulis parou de aparar a barba alguns meses atrás, e Mejaly fez uma pesquisa no Google por “roupas do primeiro século”. Ela optou por sandálias estilo Birkenstock, uma túnica laranja e um lenço brilhante na cabeça.

Ben e Crystal Woods, que viajaram de Indiana, disseram que “The Chosen” foi uma pedra de toque durante o período mais difícil de suas vidas. A filha do meio, Calla, morreu aos 9 anos em 2019. Depois veio o isolamento da pandemia. Sofrendo em casa e impossibilitados de ir à igreja pessoalmente, eles começaram a assistir ao drama com seus outros dois filhos.

A Sra. Woods costuma orar enquanto assiste ao programa, imaginando-se no lugar dos personagens enquanto eles interagem com Jesus e recebem sua ajuda e atenção. Ela assistiu episódios com um pequeno grupo da igreja, com sua vizinha e sua família.

Para se preparar para as aparições da família como extras, a Sra. Woods tentou costurar pela primeira vez, costurando uma túnica para sua filha de 7 anos, Lila.

Assistir ao show é “bom para minha alma”, disse ela.

Horas depois, do outro lado do acampamento, Roumie, o ator que interpreta Jesus, estava parado em frente à multidão de figurantes em uma túnica curta de estopa, esperando que as câmeras começassem a rodar novamente.

Eram quase 18h e as temperaturas ainda estavam na casa dos 90. Pilhas de pão pita comprado em lojas e peixe corvina seco adquiridos em supermercados asiáticos locais foram amontoados em grandes cestas. Tripulantes circularam para distribuir garrafas de água e guarda-chuvas. O ar cheirava a frutos do mar quentes. Mas quando Roumie pegou o telefone durante um intervalo e sorriu para a câmera para uma selfie, a multidão explodiu em aplausos.



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